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Microordenadores Sinclair (y II) - Historia y muchas fotografías

Sinclair Spectrum+ y Spectrum 128

Ante las bajas ventas del QL, presentado a principios de 1984, Sinclair decide actualizar rápidamente el ZX Spectrum (comienza a trabajar en ello el verano del 84) y a finales de ese mismo año aparece el modelo Spectrum+. En España este microordenador era distribuido por Investronica, empresa que jugaría un papel de cierta importancia más adelante.

Dada la premura lo que hizo Sinclair fue tomar la placa base del ZX Spectrum e introducirla en una nueva carcasa, ofreciendo un teclado de teóricamente mejor calidad (del mismo estilo que el del QL), unas patas que facilitaban la posición inclinada del teclado y un botón de reinicio. De esta forma se perdían las famosas teclas de goma, que a la postre se mostrarían más fiables que el nuevo tipo de teclado que multiplicó por cinco el número de fallos, pero no había ningún cambio más ni en el hardware ni en el software. Las razones para comprar un Spectrum+ teniendo un Spectrum, por tanto, eran casi nulas.

En 1985 entra en vigor en España una ley por la que se aplica un impuesto especial a todos aquellos ordenadores que, teniendo 64 KB de RAM o menos, no cuenten con teclado en español (incluyendo la eñe y la posibilidad de introducir vocales acentuadas). Para evitar ese gravamen el distribuidor del Spectrum para España, la ya citada Investronica, trabajó conjuntamente con Sinclair en un rediseño del ordenador que daría como fruto el ZX Spectrum 128. Éste no era simplemente un Spectrum+ con más memoria RAM, concretamente 128 KB, sino un rediseño completo de la máquina que ahora incluía conexión RGB para monitor (aparte de la salida de TV), un integrado específico para el audio (el Yamaha AY-3-8912 que se usaba en los MSX), conexiones MIDI y 16 KB adicionales de ROM con el nuevo intérprete BASIC 128 que ofrecía edición a pantalla completa y nuevas instrucciones. Por compatibilidad con el Spectrum original se seguía incluyendo también el antiguo BASIC, seleccionándose de un cargador que aparecía al iniciar el ordenador.

El Sinclair Spectrum 128 se presentó en la feria SIMO de 1985 en España, primer mercado en el que estuvo disponible y único en el que incluyó el teclado numérico independiente conectable al ordenador. En la primavera de 1986 se lanzaba en Reino Unido y resto de Europa. Para entonces Sinclair había pasado de las voluminosas ganancias de años previos a un nivel de pérdidas insostenible (no solamente por el QL sino también por el coche eléctrico C5 inventado por Sinclair y que fue un desastre comercial), lo cual llevó a la venta (el 7 de abril de 1986) de toda la división de informática a su competidora Amstrad por un precio irrisorio (5 millones de libras) en el que se incluía la marca Sinclair, todos los derechos y el stock existente de Spectrum y QL. Se cuenta que únicamente con la venta de ese stock Amstrad ingresó el doble de lo que le costó adquirir Sinclair.

Tras la adquisición de Sinclair por parte de Amstrad la distribución del Spectrum en España pasa de Investronica a Indescomp, empresa ésta que ya distribuía los Amstrad CPC. Investronica decide entonces fabricar su propio microordenador, un clon del ZX Spectrum+, y para evitar problemas legales con Amstrad lo hace rediseñándolo por completo aprovechando la experiencia que adquirió en la construcción del Spectrum 128 junto a Sinclair. Así se diseña una nueva placa reduciendo el número de circuitos integrados, cambiando el procesador (por el más nuevo y rápido Z80A) y la ULA, con un intérprete de BASIC en castellano y una ROM de la que se eliminan todas las referencias a Sinclair. Éstas también desaparecen de la carcasa del ordenador, que pasa a denominarse Inves Spectrum+, prescindiendo asimismo del prefijo ZX como puede observarse en las siguientes fotografías.

Al conectar el Inves Spectrum+ en pantalla ya no aparecía el clásico mensaje con el año y la marca Sinclair, sino solamente un mensaje de bienvenida (véase la fotografía inferior). Aunque todos los mensajes se tradujeron a nuestro idioma, el Spectrum+ de Inves funcionaba a todos los efectos como el Spectrum+ de Sinclair y, por tanto, mantenía toda la compatibilidad con el software existente que era por entonces el mayor reclamo para tener este ordenador. A pesar de todo las ventas no fueron importantes, ya que poco después Amstrad presentó nuevas variantes de Spectrum que resultaban más interesantes para el usuario. Por ello el Inves Spectrum+ es el modelo menos habitual de esta familia.

Sinclair Spectrum +2 y Spectrum +3

La nueva dirección de Amstrad decide fabricar de manera inmediata, lanzándolo el mismo año 1986, un Spectrum renovado tomando como base el Spectrum 128: el Spectrum +2. Sin cambiar prácticamente nada en la ROM, salvo el mensaje que incluye la marca Amstrad, y muy poco del hardware: incluyendo una unidad de casete al estilo del Amstrad CPC-464, un mejor teclado y dos conectores para joystick. Al iniciarse el sistema muestra el típico menú de inicio del 128, que permite elegir entre el 128 BASIC y el 48 BASIC. Este ordenador se distinguía fácilmente de otros Spectrum por que el color de la carcasa era gris, en lugar del clásico negro que se llevaba usando desde el ZX81.

Mientras el Spectrum +2 se vendía Amstrad trabajó en el que debería ser el verdadero sucesor del Spectrum 128: el Spectrum +3. Para ello rediseñó la placa del ordenador y revisó la ROM, incluyendo un conector paralelo para la impresora, un nuevo bus de expansión y el hardware de control para una unidad de discos, así como una versión del AMSDOS de Amstrad (el sistema operativo de acceso a disco) denominada +3DOS. También se revisa el intérprete de BASIC, que ahora pasa a denominarse +3 BASIC, con nuevas instrucciones.

La unidad de disco incorporada en el +3 era la misma que Amstrad usaba en su modelo CPC-6128 (de hecho la unidad externa de Amstrad podía usarse en el Spectrum +3), un formato no aceptado por el resto del mercado que se decantó por las 3.5 pulgadas. A pesar ser lanzado en 1987 (véase fotografía inferior) y de toda la revisión efectuada, el +3 no era más que un Spectrum con 128 KB de RAM y algunas instrucciones adicionales para almacenar/recuperar datos de disco, pero no mejoraba la capacidad gráfica (la misma que ya tenía el Spectrum original en 1982) ni aportaba otras posibilidades, en un contexto en el que ya habían aparecido los MSX-2, Atari ST y Commodore Amiga.

Aunque Amstrad había posicionado la marca Sinclair como su gama de microinformática de consumo, diferenciándola de los Amstrad CPC dirigidos a un nivel más profesional, lo cierto es que el precio del +3 no era precisamente asequible y, a pesar de ser el único Sinclair que permitía trabajar con el sistema operativo CP/M, no tuvo demasiada salida. Por ello, con el objetivo de amortizar la inversión que había realizado, Amstrad decide crear a partir del +3 un nuevo +2 más barato sustituyendo la unidad de disco por una cinta, pero sin cambiar nada más. Este ordenador se denominaría Sinclair Spectrum +2A si bien externamente, como se aprecia en las siguientes fotografías, no había indicación alguna de ello aparte del color de la carcasa, que volvía a ser negra.

Aparte de por las conexiones disponibles (como la de impresora), el +2A se identificaba claramente nada más iniciarse como se comprueba en la primera de las siguientes fotografías. No solamente aparece en la parte superior el nombre +2A sino que, además, el intérprete de BASIC era el +3 BASIC, el mismo del Spectrum +3.

Poco después la producción de este modelo se trasladó de Hong Kong a Taiwan, para abaratar los costes, y la denominación pasa a ser Spectrum +2B. Éste sería el último modelo de Spectrum, si bien su fabricación se detuvo antes que la del +3 que estuvo en activo hasta 1990. Incluso entonces siguieron apareciendo ordenadores que mantenían compatibilidad con el Spectrum original, como el famoso SAM Coupé, ya que poder ejecutar todos los juegos disponibles era un factor importante.

Sinclair PC 200

Paralelamente al lanzamiento del Sinclair Spectrum +2, en 1986, Amstrad también presentó su primer compatible PC: el PC1512 que, ya en 1988, sería la base para el PPC512 (en la próxima entrada, dedicada a Amstrad, hablaré más sobre este ordenador) y éste, a su vez, del modelo PC20 de Amstrad y del PC200 de Sinclair. Las diferencias entre estos dos modelos eran mínimas, si bien el modelo Sinclair se dirigía, como era habitual, al mercado de consumo más barato. Ésta es la razón de que incluyese salida para TV, algo muy poco habitual en un PC, y de que su configuración hardware fuese muy similar a la del Atari 520ST (en cuanto a memoria y apariencia externa se refiere).

Aunque en las imágenes no aparece, este ordenador (que es de los pocos PC guardados que tengo) cuenta con su caja externa en perfecto estado y sus protecciones internas de poliestireno. El hardware era el típico de cualquier PC, con un Intel 8086 a 8 MHz, 512 KB de RAM, una unidad de discos de 3.5, gráficos CGA, salida para monitor y TV. Es precisamente esta última característica lo que le hace bastante raro. Como se aprecia en la siguiente galería de fotografías el ordenador funciona a la perfección.

El PC200 tuvo como sucesor al Sinclair PC500, que no era más que un Amstrad PC1512 refacturado con la marca Sinclair. Éste fue el último ordenador que apareció con dicha marca (que yo sepa), pero Sinclair y, especialmente, Spectrum son dos nombres que difícilmente podrán borrarse de la memoria de una generación de usuarios de ordenadores.

Cambridge Computer Z88

A pesar de que la marca Sinclair, como ya se ha explicado, fue vendida a Amstrad con todos los derechos y existencias de la división de informática, el polifacético Sir Clive Sinclair aún insistió en su presencia en este campo, pero con una alternativa totalmente novedosa para entonces: un ordenador portable de menos de un kilo de peso y todo el software ofimático incluido en ROM.

La presentación de esta máquina se hizo con un estilo, como puede verse en esta doble fotografía, que después ha sido imitado/seguido por otros como Steve Jobs, mostrando al público un producto que, salvando las diferencias tecnológicas de más de 20 años, tenía cierta similitud con el iPad.

Este ordenador, el Z88, fue vendido bajo la marca Cambridge Computer puesto que Sinclair ya no pertenecía a Sir Clive Sinclair. No tuvo demasiado éxito pero generó una gran comunidad fiel a su entorno que aún hoy sigue creando software para dicha máquina.

Para los nostálgicos
Si tuviste un Spectrum, recuerdas las horas que pasaste jugando, sientes cierta nostalgia y te gustaría revivir aquellos momentos pero no dispones del microordenador (o tiempo para ponerlo en marcha), en ZX Spectrum Games tienes un emulador que se ejecuta en el navegador y prácticamente todos los juegos que existieron para Spectrum ordenados por años. No hay más que elegir el que se quiere y comenzar a jugar.


Publicado el 1/9/2010

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